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La NASA lancia la sonda Lucy per studiare gli asteroidi troiani di Giove

Il 16 Ottobre la NASA ha lanciato la sonda Lucy sugli asteroidi di Giove per migliorare le nostre conoscenze sulle origini del sistema solare.

Categorie Astronomia · Scienza · Spazio

Il 16 Ottobre la NASA ha lanciato la sonda Lucy per studiare gli asteroidi troiani di Giove, due grandi ammassi di rocce spaziali che gli scienziati ritengono siano resti di materiale primordiale che ha formato i pianeti esterni del sistema solare.

La sonda Lucy

La sonda spaziale, soprannominata Lucy e imballata all’interno di una capsula cargo speciale, è decollata nei tempi previsti dalla Cape Canaveral Air Force Station in Florida alle 5:34 EDT, ha comunicato la NASA.

La missione della sonda Lucy

La missione di Lucy è una spedizione di 12 anni per studiare un numero record di asteroidi. Sarà il primo ad esplorare i Troiani, migliaia di oggetti rocciosi in orbita attorno al sole in due sciami: uno davanti al percorso del gigantesco pianeta gassoso Giove e uno dietro di esso. Si ritiene che i più grandi asteroidi troiani conosciuti, che prendono il nome dai guerrieri della mitologia greca, misurino fino a 225 chilometri di diametro.

sonda Lucy
Lancio della sonda Lucy (credits: John Raoux/Associated Press)

Nuove informazioni

Gli scienziati sperano che il passaggio ravvicinato di sette troiani da parte di Lucy fornisca nuovi indizi su come si sono formati i pianeti del sistema solare circa 4,5 miliardi di anni fa e su cosa ha modellato la loro configurazione attuale. Ritenuti ricchi di composti di carbonio, gli asteroidi potrebbero persino fornire nuove informazioni sull’origine dei materiali organici e della vita sulla Terra.

Cosa sono gli asteroidi troiani

Gli asteroidi troiani sono gli avanzi dei primi giorni del nostro sistema solare, in effetti i fossili della formazione dei pianeti. Nessun’altra singola missione scientifica è stata progettata per visitare così tanti oggetti diversi in orbita indipendente intorno al sole nella storia dell’esplorazione spaziale. Oltre ai troiani, Lucy farà un sorvolo di un asteroide nella fascia principale degli asteroidi del sistema solare, chiamato Donald Johanson in onore del principale scopritore dell’antenato umano fossilizzato noto come Lucy, da cui prende il nome la missione della NASA. La missione prende il nome dai fossili dell’ominide Lucy, perché lo studio dei troiani potrebbe rivelare i “fossili della formazione dei pianeti”: materiali che si sono ammassati insieme nella prima storia del Sistema Solare per formare pianeti e altri corpi.

sonda Lucy
(credits: Bill Ingalls/NASA, via Associated Press)

Le modalità del lancio

Lucy, la sonda asteroide, farà la storia dei voli spaziali in un altro modo. Sarà la prima navicella spaziale in assoluto a tornare nelle vicinanze della Terra dal sistema solare esterno. La sonda utilizzerà propulsori a razzo per manovrare nello spazio e due pannelli solari arrotondati per ricaricare le batterie che alimenteranno gli strumenti contenuti nel corpo centrale.

Obiettivi della missione

Armato di un’antenna per la comunicazione con la Terra, fotocamere high-tech, uno spettrometro a infrarossi e un termometro, il veicolo spaziale verificherà diverse caratteristiche chiave di questi asteroidi catturando le loro proprietà fisiche:

-Geologia di superficie: include caratteristiche come la forma, le dimensioni del cratere, la struttura crostale e la stratificazione.

Colore e composizione della superficie: i toni e i colori delle rocce, la composizione minerale, le proprietà della regolite, la composizione del terreno.

– Proprietà di bulk: masse, densità, coperte di polvere attorno ai crateri e altri dettagli nitidi comprendono questa sezione.

– Satelliti e anelli: alcuni degli asteroidi potrebbero avere dei mini-asteroidi che li orbitano, come se fossero il centro del proprio sistema solare. Alcuni potrebbero persino avere anelli simili a Saturno costituiti da rocce super piccole o corpi ghiacciati.

Cosa accadrà al termine della missione?

Dopo una dozzina di anni, Lucy si stabilizzerà vicino alla Terra, per poi intraprendere nuovamente una crociata verso la cintura di asteroidi troiani. Sarà la prima navicella spaziale in assoluto a viaggiare fino a Giove e tornare a casa. I futuri umani dovranno affrontare una decisione: raccogliere Lucy come artefatto e portarla sulla Terra, o consentire a Giove di lanciarla verso il sole o fuori dal sistema solare.